總是擔心變老? 老化的重要特徵

摘錄自《長壽解方

讓我們從老化是什麼開始了解。說到老化,每個人都會產生一些直覺的聯想,但是要成功地解決問題,在科學上需要一個精確的定義。我們可以由許多方面探討老化。首先,由於外貌有所改變,老化通常很明顯。這些實質的改變,會反映出潛在的生理變化,例如毛囊色素製造減少、皮膚彈性減少。微整手術或許可以改變外表,但是無法改變潛在的生理現象。

接下來,老化可被視為失去功能。隨著時間推移,年齡決定大部分的老化現象,女性的生殖能力會逐漸減少,直到更年期完全停止排卵。骨骼變得脆弱,斷裂的風險增加,例如髖骨骨折,這些情形很少在年輕人的身上發生。肌肉也變得較無力,這也可以解釋為何運動選手的年齡總是很輕。

年齡的增長與疾病及死亡的風險成指數關係增加,例如心臟病幾乎不會在小孩身上發生,卻是一種高齡常見的疾病。老化本身不是疾病,卻會增加罹病的風險,因此想阻止並逆轉慢性疾病,最好的方式,就是針對老化著手。

年齡會在時間軸上,有如河流般不可逆地流向彼方,但是老化在生理表現上未必相同。

世界上的長壽、健康族群,傾向攝取較少的加工食品,告訴我們減緩老化的可能性。

老化與疾病

令人吃驚的是,今日的小孩與父母相比,或許有較短的壽命,這是人類歷史上前所未見的。在20 世紀,醫療技術及公共衛生有了穩定且卓著的推展,使平均餘命顯著增加。然而近年來慢性病的盛行,卻已經嚴重到逆轉這樣的優勢。

在現代工業革命之前,衛生及醫療仍逐步發展中,感染疾病是當時主要的自然死因。1990 年代,美國的平均餘命,男性為46 歲,女性為48 歲,大部分導因於嬰兒及孩童的高致死率。2 但是這些能在孩童時期存活下來的人,就有機會生存到高齡。1900 年,全美排名前三大的致死因均為感染性疾病,分別為肺炎、肺結核及腸胃道感染。3 這些感染性疾病可以影響任何年齡層,其中孩童及長者是較易受影響的一群。

今日社會的狀況已大不相同。排名前二的致死因分別為心血管疾病和癌症,此兩種疾病與年齡息息相關。心血管疾病,包含心臟病及中風,是美國第一大死因,每4 人即有1 人死於心血管疾病,且發生率隨著年齡有顯著的增加。4 孩童很少會罹患心臟病,但是到了65 歲,大部分的人都會有一些心血管疾病的問題,在癌症也是一樣的情形。

孩童及年輕人每年只占初次確診癌症病患人數的1%;5 年齡介於25 49 歲之間者,大約占10%。然而50 歲以上的族群,卻占了將近89%。其他與年齡增長相關的疾病,包含白內障、骨質疏鬆、第二型糖尿病、阿茲海默症及帕金森氏症。在全世界日均15 萬的死亡人口中,這些與老化相關的疾病就占了將近三分之二。這些疾病鮮少影響40 歲以下的族群,但在工業化的西方國家,死於老化相關的疾病者,占了將近九成。

現代醫學征服了許多感染性疾病,例如天花,但此壯舉所導致的後果之一,就是造成罹慢性病風險高的高齡族群增加。但問題不僅止於此。一場看似無法阻止、前所未有的肥胖流行病,正置人類健康於高度的癌症及心臟病風險中;藉由許多飲食及生活型態的調整,卻可以幫助我們逆轉慢性病風險。

老化是細胞傷害的慢性累積,導因於減弱的修復力。修復力減弱會產生慢性程度的發炎,這是老化的一個重要特徵,因此也稱之為老化發炎。氧化壓力—即體內抗氧化系統無法抵禦自由基(具有不成對的電子,具高活性的分子)的作用—也會隨著年齡而增加。

然而,你可以透過改變生活型態,來提升健康老化的機率。這不只可以增加壽命,還可以增加健康餘命。沒有人想要讓自己的餘生在衰弱、疾病及護理之家中度過。預防老化可以增加健康餘命,免受疾病及其他老化的負面影響,並將感受到生命充滿活力、能量,對人生滿懷熱情。長壽的目的在於延展青春,而非延展年齡。