阿茲海默症與狂牛症有關嗎?

摘錄自《失智症預防:中年養成不失智的生活習慣

神經細胞的細胞膜中有一種稱為「普里昂蛋白(Prino)」的蛋白質,結構發生異常時,腦部就會變得像海綿一樣充滿空洞,而引發可怕的「牛腦海綿狀病變(俗稱狂牛症)」。普里昂蛋白在人類身上,也會引起賈庫氏症(Creutzfeldt-Jakob disease,簡稱CJD)等普里昂病,原因據說是吃了患有海綿狀腦病的牛隻肉品。

換言之,正常的普里昂蛋白接觸到結構異常的普里昂蛋白時,也會轉為異常(參見下圖)。普里昂蛋白雖然不是病毒或細菌,也具有如此的感染力。現階段還沒有治療普里昂病的方法,唯一的對策是將患有海綿狀腦病的牛隻火化。

二○一二年有一份驚人的報告指出,健康人腦中的正常普里昂蛋白可以預防阿茲海默症。阿茲海默症是從出現乙型澱粉樣蛋白開始的,而在健康人的身上,乙型澱粉樣蛋白會被胰島素分解酵素或被分解蛋白質(如neprilysin)的酵素所分解(參見下圖)。有一種與脂質「脂蛋白元E」結合的蛋白質會攀附乙型澱粉樣蛋白,而促進胰島素分解酵素或蛋白質。

一個家族的身上如果有結構異常的脂蛋白元E,就會使許多人發生阿茲海默症,因為結構異常就無法發揮原本的功能。澱粉樣蛋白前驅蛋白經過分泌酶(α-secretase)分解產生的碎片(APPα)也會與乙型澱粉樣蛋白結合,使之失去毒性。另外,對乙型澱粉樣蛋白產生的抗體也會選擇性地與乙型澱粉樣蛋白結合,然後被免疫細胞吸收、分解。因此,健康人的身上縱使有乙型澱粉樣蛋白,也會透過多種方式排除,而不會引發阿茲海默症。

法國的Guillot-Sestier博士等人發現,正常的普里昂蛋白因分泌酶(α-secretase)分解產生的蛋白質「N1」會與乙型澱粉樣蛋白結合,使其毒性消失。目前也已知道,普里昂蛋白會分解澱粉樣蛋白前驅蛋白,阻止會變成乙型澱粉樣蛋白的分泌酶(β-secretase)產生。

換言之,普里昂蛋白會抑制乙型澱粉樣蛋白的形成,而即使乙型澱粉樣蛋白已經形成了,也能夠使其毒性消失。這等於是對阿茲海默症的雙重預防,因此我們必須改變「普里昂蛋白非屬善類」這種壞印象。