運動預防失智症的多種機制

摘錄自《失智症預防:中年養成不失智的生活習慣

我們之前以為,腦中的神經細胞在成年後就不會再出現新的。可是,二○○一年有學者證明,成年人的頭腦也會產生新的神經細胞。

依照這種新的想法,伊利諾大學的克萊馬教授等人研究運動能否使海馬迴的神經細胞增生,結果發現在一年內每星期走路10∼15公里的人,九年後海馬迴的體積就增加13%。這些人在十三年後罹患失智症的比率少了50%。另外,在一年內每星期做3次有氧運動的人,海馬迴的體積也增加了2%,記憶力的測驗成績更提高了大約3%。雖然已有諸多證據顯示,運動對於預防失智症很重要,卻還無法確定其科學機制。

不過二○一二年有學者嘗試改變老鼠的遺傳基因,以人為的方式使牠們容易患有阿茲海默症,並讓牠們運動一段時間,結果證明了運動會使能分解阿茲海默症病因「乙型澱粉樣蛋白」的酵素〈neprilysin〉活性增加,預防智力降低。

後來,理化學研究所的研究小組也提出報告說,將酵素〈neprilysin〉注入阿茲海默症老鼠的腦中,乙型澱粉樣蛋白的凝結物就減少了,智力也恢復到和健康老鼠同樣的水平。

從這些研究可以知道,運動至少有一個能預防阿茲海默症的原因,那就是可以增加酵素〈neprilysin〉的活性,將乙型澱粉樣蛋白分解。

除了這個效果,我們也知道運動會促進神經細胞或巨噬細胞等免疫細胞的作用,產生名為MIF〈巨噬細胞移動抑制因子〉的蛋白質。

MIF也會對神經細胞產生作用,使之製造出血清素或BDNF〈腦源性神經營養因子〉。

血清素是控制情緒、心情的神經傳導物質,BDNF如同其中文譯名,是會使神經細胞增殖的蛋白質。運動就是像這樣使多數細胞產生蛋白質MIF,然後再經由兩個途徑製造另個蛋白質BDNF,讓神經細胞增加。

而神經細胞增加的話,就可以預防腦或海馬迴萎縮,讓人免於罹患失智症。除此之外,憂鬱症患者也缺乏BDNF,因此只要增加此蛋白質,就能預防憂鬱症。

有學者指出,憂鬱症得失智症的風險會增加兩倍,因此預防憂鬱症就等於預防失智症。運動就是像這樣以多種機制防止憂鬱症和失智症上身。